El otro virus que preocupa a Asia

La tasa de mortalidad por el virus Nipah es de hasta un 75% y no tiene vacuna. Si bien el mundo se centra en Covid-19, los científicos están trabajando arduamente para asegurarse de que no cause la próxima pandemia


Yora el 3 de enero de 2020, y Supaporn Wacharapluesadee estaba esperando, esperando una entrega. Se había corrido la voz de que había algún tipo de enfermedad respiratoria que afectaba a las personas en Wuhan, China, y con la proximidad del Año Nuevo Lunar, muchos turistas chinos se dirigían a la vecina Tailandia para celebrar. Con cautela, el gobierno tailandés comenzó a inspeccionar a los pasajeros que llegaban de Wuhan en el aeropuerto, y se eligieron algunos laboratorios selectos, incluido el de Wacharapluesadee, para procesar las muestras para tratar de detectar el problema.

Wacharapluesadee es un experto cazador de virus. Dirige el Centro de Ciencias de la Salud y Enfermedades Infecciosas Emergentes de la Cruz Roja Tailandesa en Bangkok. Durante los últimos 10 años, ha sido parte de Predict, un esfuerzo mundial para detectar y detener enfermedades que pueden pasar de animales no humanos a humanos.

Ella y su equipo han muestreado muchas especies. Pero su enfoque principal ha estado en los murciélagos, que se sabe que albergan muchos coronavirus.

Esta historia es la primera pieza de Stop the Next One , nuestra serie multimedia que analiza qué enfermedades tienen más probabilidades de causar la próxima pandemia mundial y a los científicos que se apresuran a evitar que eso suceda. Obtenga más información sobre la serie y lea las otras historias aquí .

Ella y su equipo pudieron comprender la enfermedad en solo unos días, detectando el primer caso de Covid-19 fuera de China . Descubrieron que, además de ser un virus nuevo que no se originó en humanos, estaba más estrechamente relacionado con los coronavirus que ya habían encontrado en los murciélagos. Gracias a la información preliminar, el gobierno pudo actuar rápidamente para poner en cuarentena a los pacientes y asesorar a los ciudadanos. A pesar de ser un país de casi 70 millones de habitantes, al 3 de enero de 2021 Tailandia había registrado 8955 casos y 65 muertes .

La próxima amenaza

Pero incluso mientras el mundo lidia con Covid-19, Wacharapluesadee ya está mirando hacia la próxima pandemia.

Asia tiene un gran número de enfermedades infecciosas emergentes . Las regiones tropicales tienen una rica variedad de biodiversidad, lo que significa que también albergan una gran cantidad de patógenos, lo que aumenta las posibilidades de que surja un nuevo virus. El crecimiento de las poblaciones humanas y el aumento del contacto entre personas y animales salvajes en estas regiones también aumentan el factor de riesgo.

En el transcurso de una carrera que tomó muestras de miles de murciélagos, Wacharapluesadee y sus colegas han descubierto muchos virus nuevos. En su mayoría, han encontrado coronavirus, pero también otras enfermedades mortales que pueden extenderse a los humanos. ( Vea un cortometraje sobre los virus que representan la mayor amenaza de causar una pandemia en BBC Reel ) .

La tasa de mortalidad de Nipah oscila entre el 40% y el 75%

Estos incluyen el virus Nipah. Los murciélagos frugívoros son su huésped natural. "Es una gran preocupación porque no hay tratamiento ... y este virus causa una alta tasa de mortalidad", dice Wacharapluesadee. La tasa de mortalidad de Nipah varía entre el 40% y el 75% , dependiendo de dónde ocurra el brote.

Ella no está sola en su preocupación. Cada año, la Organización Mundial de la Salud (OMS) revisa la gran lista de patógenos que podrían causar una emergencia de salud pública para decidir cómo priorizar sus fondos de investigación y desarrollo. Se enfocan en aquellos que presentan el mayor riesgo para la salud humana, aquellos que tienen potencial epidémico y aquellos para los que no existen vacunas.

El virus Nipah está entre los 10 primeros . Y, dado que ya se han producido varios brotes en Asia, es probable que no hayamos visto el último.

Hay varias razones por las que el virus Nipah es tan siniestro. El largo período de incubación de la enfermedad ( según se informa, hasta 45 días, en un caso ) significa que existe una amplia oportunidad para que un huésped infectado, sin saber que incluso está enfermo, la propague. Puede infectar a una amplia gama de animales, lo que aumenta la posibilidad de que se propague. Y se puede contagiar por contacto directo o consumiendo alimentos contaminados.

Alguien con el virus Nipah puede experimentar síntomas respiratorios que incluyen tos, dolor de garganta, dolores y fatiga y encefalitis, una inflamación del cerebro que puede causar convulsiones y la muerte. Es seguro decirlo, es una enfermedad que a la OMS le gustaría evitar que se propague.

La exposición está en todas partes

Es la primera luz en Battambang, una ciudad en el río Sangkae en el noroeste de Camboya. En el mercado de la mañana, que comienza a las 05:00, las motocicletas pasan entre los compradores y levantan polvo a su paso. Los carros llenos de mercancías y cubiertos con láminas de colores se colocan junto a puestos improvisados

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